Johan Knaap

Johan Knaap

Sport

Equine Authority

Breeding Director

2023

Johan Knaap is een echte paardenman. Hij werd nog net niet in het zadel geboren, maar kreeg de liefde voor paarden van huis uit mee. “De liefde voor paarden en de paardenfokkerij is mij met de paplepel ingegeven. Op de boerderij van mijn ouders ben ik opgegroeid tussen de paarden.”

Als je je hele jeugd doorbrengt tussen de paarden zijn er twee mogelijkheden: je kiest ofwel voor een carrière die zo ver mogelijk van de hippische sport verwijderd is, of je maakt er je werk van.

Johan Knaap koos voor de opleiding veefokkerij, die hem als vanzelf terugleidde naar de paardenhouderij. Tijdens zijn stage werd hij betrokken bij een onderzoek naar de beste manier om paarden te verzorgen en te fokken. In die tijd legde hij het fundament onder zijn uitgebreide netwerk. “Ik kwam in contact met veel paardenmensen uit binnen- en buitenland.”

Van stagiaire tot spilfunctie

Na zijn stage mocht hij bij het stagebedrijf blijven. Niet in een startersfunctie, maar als bedrijfsleider. Johan Knaap twijfelde geen seconde. “Het bedrijf beschikte over 150 paarden, waaronder enkele zeer beroemde dekhengsten zoals Ramiro Z en Alme Z. En dat op 50 hectare grasland in de Limburgse Heuvels. Ik hoefde natuurlijk niet lang na te denken om die geweldige uitdaging aan te nemen.”

Als bedrijfsleider van een uniek bedrijf nam hij een centrale positie in. Met de kennisontwikkeling en kennisoverdracht had hij inmiddels voldoende ervaring, maar hij ontdekte dat je als bedrijfsleider ook andere competenties nodig hebt. Daarom volgde hij in de avonduren een opleiding bedrijfskunde aan de Open Universiteit.

Hij ontwikkelde zich razendsnel. “Mijn sterkste punt is het overzicht over en de kennis van het hele internationale hippische speelveld. Daarnaast spreek ik zowel de taal van de praktijk als die van de wetenschap. Daardoor kan ik uitstekend een brugfunctie vervullen.”

De ene na de andere uitdaging

Hij speelde zichzelf steeds meer in de kijker en kreeg steeds uitdagendere functies in de paardenwereld aangeboden. Van adjunct naar directeur bij het Koninklijk Warmbloed Paardenstamboek Nederland (KWPN) en afgevaardigde van de World Breeding Federation for Sporthorses tot projectleider van de Sectorraad Paarden. Welke functietitel zijn visitekaartje ook vermeldde, Johan Knaap was altijd bezig met het verbeteren van de paardenfok.

In 2019 besloot hij zich volledig te richten op het gebruik van genetica in de paardenfokkerij. Hij startte het bedrijf Equine Genomics en werd al snel ontdekt door de Saudi’s. “Saudi-Arabië kent een lange historie en traditie met paarden, langer dan Europa.”

Een recruiter benaderde hem voor de functie van Executive Director of Breeding bij de Saudi Equestrian Authority. “Saudi-Arabië heeft een ongekende ambitie om verder te groeien tot toonaangevende hippische sportnatie.”

De nieuwe functie betekende ook een verhuizing naar Riyadh. Knaap ging hierover uitgebreid het gesprek aan met het thuisfront, dat liever in Nederland bleef. Na een aantal goede gesprekken bleek dat het thuisfront hem steunde, ook als hij vaak en lang van huis zou zijn. Toen dat eenmaal duidelijk was, hakte hij de knoop snel door. “Ik lever mijn bijdrage, waar zinvol en mogelijk met genomics. Het draait echter niet alleen om werk. Naast de professionele uitdaging is het ook een geweldig avontuur om de cultuur te leren kennen.”